Ron Simpson van The Avocado Show over de problematiek rond de avocadotoeleveringsketen

 

Voor Walk the Walk #4 bezocht ik Ron Simpson, een van de oprichters van The Avocado Show. Het eerste wat in je opkomt als je het woord 'avocado' hoort is meestal toast, direct gevolgd door: "OMG al dat water!" Google 'avocado + water' en je vindt er allerlei informatie over watergebruik en uitdrogende rivieren. Sommige websites beweren dat je 1000 liter water per avocado nodig hebt en andere beweren dat je 1000 liter per 2,5 avocado nodig hebt. Dat is nogal een groot verschil, dus ik vroeg me af hoe dit allemaal precies werkt.

De Avocado Show staat regelmatig aan het begin van vragen over duurzaamheid. Ze groeien snel en hebben nu vier locaties - dus ze willen een positieve invloed hebben op de avocado-leveringsketen. Omdat avocado's een keerzijde hebben, was ik erg geïnteresseerd in hoe The Avocado Show omgaat met impact en duurzaamheid, en ging ik met Ron in gesprek over de avocadoketen. Het was een eerlijk en openhartig gesprek:

 

The Avocado Show, wat een fantastisch concept. Ik ben een grote fan omdat je zo'n geweldig merk hebt opgebouwd en achter de schermen werkt om een positief effect te bereiken. Je ontwikkelde het idee om een avocadorestaurant op te zetten, ging volledig viraal en kreeg daardoor veel vragen over duurzaamheid. Hoe was die ervaring voor jou?

“Het was eigenlijk heel interessant. Het was niet perse een wake-up call want we wisten natuurlijk al dat er in de horeca veel te verbeteren was qua duurzaamheid. Maar zo specifiek hadden we niet nagedacht over de duurzaamheid van de avocado zelf. De eerste dingen die een avocado bij ons oproept zijn positief: avocado’s zijn heel erg voedzaam, gezond, lekker en bevatten onverzadigde vetten. Pas door alle aandacht en vragen begonnen we er ineens bij stil te staan: ‘Oh hier zit veel meer achter, dat moeten we echt even onderzoeken.’

Toen iemand vragen begon te stellen over de ontbossing in Mexico, dacht ik: 'Ik heb net een klein restaurant met 42 tafels in Amsterdam geopend - wat kan ik in Mexico aan dit probleem doen? We zien nu de mogelijkheden die er zijn, en we willen groots dromen! Nu we groeien, kunnen we onze groei op het gebied van duurzaamheid binnen onze toekomst sturen. Dat voelt goed en het is een groot deel van onze bedrijfscultuur geworden. Wij geloven dat als de avocado een van de meest voedzame vruchten ter wereld is, we een manier moeten vinden om het universeel duurzaam te maken. En met de juiste technieken is dat mogelijk, dus waarom niet? Natuurlijk zullen er altijd uitdagingen zijn, maar die kunnen we op de lange termijn wel oplossen."

En wat zijn je grootste uitdagingen?

“De allergrootste uitdaging is natuurlijk schaal. Het is een gigantische industrie, waar je als piepklein spelertje nog niet zoveel impact hebt op de supply chain. Maar dat verandert zodra je groeit en we hebben al bewezen dat een klein bedrijf enorme media impact kan hebben. De belangrijkste uitdaging waar wij vervolgens tegenaan liepen, was gebrek aan kennis bij de consumenten over het productieproces. Er is vooral veel onduidelijkheid over watergebruik, het internet zegt alles van 100 liter per kilo tot 2000 liter per kilo. Dat is natuurlijk niet zo handig.”


Ik las ergens 2000 liter water PER avocado…

“Oh de perceptie is dus nog erger! Dit bedoel ik dus. Welk onderzoek was dat dan? In welk land? En welk jaar? En op hoeveel hectare? Wij hebben dankzij Nature’s Pride onze supply chain kunnen bezoeken en onderzoeken in Zuid-Afrika, Mexico, Chili en Peru. Daar hebben we onwijs veel nieuwe dingen geleerd en ontdekt waar nooit over gesproken wordt. Het allerbelangrijkste is dat avocado bomen geplant worden in het juiste klimaat en in de juiste grond. Onze farmers zitten op de juiste locaties en werken dus met de natuur mee. Neem bijvoorbeeld Zuid-Afrika waar de meeste avocadobomen in een vallei staan. Daar geven ze de bomen helemaal geen water, maar is hun challenge juist om het regenwater af te voeren. In Chili hoor je veel over Petorca, waar er inderdaad een watertekort is. Om die reden werken wij en Nature’s Pride niet samen met dat gebied, maar juist in de streken waar er een natuurlijke watertoevoer is dankzij een ondergrondse rivier en meer. En ook op de plekken waar ze wel water moeten geven aan de avocadobomen in de droge maanden, gaat dat via drip irrigatie zodat er geen druppel wordt verspild. En dat is absoluut geen 2000 liter water per avocado, want dat is economisch toch ook niet te doen?”  


“Wij geloven dat als de avocado een van de meest voedzame vruchten ter wereld is, dat we een manier moeten vinden om het universeel duurzaam te krijgen.”


Hoe komt het dan dat men die slechte perceptie heeft, waar ligt die slechte meting aan?

“Voor de media is de allerslechtste meting natuurlijk het meest interessant. Dat shockeert en dat trekt aandacht aan. Zo werkt de wereld al jaren en het is super effectief. En vaak ook goed, omdat problemen dan de aandacht kunnen krijgen die ze verdienen. Alleen is het belangrijk om perspectief te hebben bij feiten, maar vaak wordt dat weggelaten. Als er 100,000 hectare is met geautomatiseerde dripirrigatie, dan wordt dat niet vermeld, maar als er 10 hectare aan bomen met een tuinslang worden natgespoten, dan wordt dat vaak gepresenteerd als de industry standard. Echter als je het heel simpel en economisch beredeneert, een boer met 100.000 hectare… zou die zoveel water sproeien of verliezen? Even weg van het moraal, economisch is dat toch ook niet te doen? Nee, die investeert in een duurzame oplossing. Drip irrigatie en andere technieken worden gebruikt om zowel de kosten als de verspilling van water laag te houden. Maar niet elke boer heeft gigantisch veel land natuurlijk. Vaak hebben de kleine boeren maar een paar hectare en hebben ze het eerst geprobeerd met een ander soort fruit, zoals druiven of sinaasappels. Als ze dan avocado’s proberen dan gaan ze niet meteen investeren in drip irrigaties of andere systemen. Dat kost heel veel geld en de meeste kleine boeren hebben dat geld niet.”


Ahaa, ik snap het...

“Je ziet vaak dat voor de meeste kleine avocado boeren die je nu ziet, de avocado niet hun eerste poging was om fruit te verbouwen. Als het eerder mislukt is met andere gewassen, kun je het de boer moeilijk kwalijk nemen dat hij iets probeert te verbouwen wat eigenlijk niet per se kan in dat gebied. Puur omdat hij niet in het juiste klimaat en ook niet op de juiste bodem zit. Hij probeert zijn bedrijf te redden en zijn gezin te voeden. Maar zodra die boer te werk gaat komt inderdaad het moment dat er veel water of moeite nodig is om avocado’s te verbouwen… De reden waarom de grote jongens wel zo hard kunnen groeien, is omdat ze in ’t juiste klimaat werken, met het nodige budget en kennis om de juiste investeringen te maken. Daardoor werkt alles mee op een natuurlijke manier, anders konden ze nooit zo snel groeien. Dat is dus een stuk beter en professioneler geregeld dan de kleinere boeren die ineens voor grotere uitdagingen komen te staan.” 



Zou het een oplossing zijn om met deze kleine boeren samen te werken? Bijvoorbeeld door middel van educatie of het delen van middelen?

"Daar gaat het niet echt om - ze hebben gewoonweg niet de schaalgrootte om duurzaam te kunnen investeren. Maar ze kunnen niets anders doen, ze moeten geld binnenhalen om voor hun gezin te zorgen. Hoe groter het bedrijf wordt, hoe meer middelen je nodig hebt. We kunnen niet rechtstreeks met hen werken omdat leveranciers op grote schaal avocado's nodig hebben om hun toeleveringsketens haalbaar te houden, maar hoe groter de boeren uit de regio kunnen, en dat doen ze ook.

Daar ligt de oplossing. Ze kopen vaak de oogst van kleinere boeren, helpen bij de verkoop aan lokale markten en delen kennis, onderwijs, partners en zelfs de instrumenten en technieken die ze niet meer gebruiken. Op die manier werkt iedereen aan de verbetering van de sector.

Het is niet zo dat er geen problemen zijn. Ik weet zeker dat er problemen zijn met water in sommige gebieden, en dat is moeilijk te beoordelen vanuit een ander land. Er zijn al systemen zoals waterrechten en certificeringen, maar soms gaat het toch mis. Het blijft moeilijk om het probleem vanuit dit deel van de wereld op te lossen. Natuurlijk zijn wij verantwoordelijk voor de vraag en dus voor de groei van de industrie, maar als we door alle kassen in het Westland ineens geen water hebben, moet Rio de Janeiro dit dan oplossen? Of moeten we dat zelf doen? Zo voelt het soms. We helpen graag, maar vooral door met creatieve oplossingen en deals te komen. We moeten impact kunnen maken door zelf een bijdrage te leveren en niet alleen een mening te hebben over het probleem.


Je hebt een sterk merk gecreëerd, en tegelijkertijd zet je stappen op het gebied van duurzaamheid. Hoe doe je dat?

“Door het te zien als een levenswijze of bedrijfsvisie. Kleine dingen veranderen, erover blijven praten en samenwerken. Wij werken aan duurzaamheid binnen onze organisatie, omdat we het er allemaal mee eens zijn dat het er toe doet. Als er een keuze of mogelijkheid is om het beter te doen, dan doen we dat! Niet alles kan, soms moeten keuzes ook wachten, maar we volgen de techniek op de voet. Als er opportunities zijn zoals het niet meer gebruiken van plastic rietjes of waterflessen, gaan we daarvoor. Simpele oplossingen die haalbaar zijn, daar werken we heel erg aan mee.”

 

Knap dat je duurzaamheid zo combineert met een f*cking sterk merk!

Een mooie brand bouwen én duurzaam te werk gaan, dat is de toekomst.


Jullie groeien hard, en ik zie ’t al voor me dat je een van de leading partijen wordt. Hoe zorg je ervoor dat je anderen ook inspireert om duurzame stappen te zetten?

“Ik denk dat er geen ander bedrijf is die zoveel tijd, moeite en liefde investeert in ’t delen van hun verhaal. Daar hoort deze boodschap ook bij. We maken content, doen inspirational talks van grote podia tot scholen en hebben zelfs een docu gemaakt. Dit doen we niet alleen om content te verspreiden, we willen ook heel graag leren. We moeten conversaties aangaan en open staan om te leren in plaats van elkaar te snel te judgen. Ik vind dat mensen al heel gauw een negatieve perceptie kunnen hebben over van alles door 2 artikelen te lezen op Facebook, maar dan heb je je huiswerk niet gedaan over avocado’s. Het is juist goed dat het mensen raakt en dat er conversaties ontstaan, maar een beetje verdiepen in iets waar je zo’n duidelijke mening over hebt zou al een flinke verbetering zijn. En dan moet er ook veel meer informatie te vinden zijn. Er is namelijk veel onduidelijkheid over het waterverbruik. Maar de avocado zelf bevat enorm veel voedingsstoffen en de vrucht is ook niet overbodig want het is een natuurlijk product, dat onderdeel zou moeten zijn van elk dieet. Ik sta er helemaal achter en vind dat we de manier van productie en informatieverschaffing moeten aanpakken. Dat is een flinke uitdaging, maar ik kijk er met veel positieve energie tegenaan.” 


Zijn er trends en/of innovaties die je in de avocadoteelt ziet?

Ja heel veel. De vraag naar avocado’s groeit enorm. Daardoor wordt er veel slimmer gekeken naar de uitbreiding ervan. Als je naar de oude plantages gaat, zie je hoge bomen kris kras door elkaar heen geplant. Bij nieuwe plantages staan bomen precies ver genoeg uit elkaar, en groeien ze niet hoger dan 2 meter. Dus kan de vrucht gewoon geplukt worden zonder ladders en machines. De paden zijn breed genoeg voor elektrische laadbakken in plaats van tractoren. Zo gaan we veel efficiënter en slimmer te werk.”


Kunnen we al die zorgen omtrent de productie van avocado’s binnenkort wegnemen?

"Ik denk dat mensen zich zorgen maken omdat ze niet alle feiten kennen. Als je me vraagt of een avocado duurzaam gecultiveerd kan worden, dan is het antwoord 'ja'. Hoe doen we dat? Wanneer gaan we dat doen? Dat zijn oplossingen die de hele industrie met elkaar moet bespreken en waarmaken, maar het is zeker mogelijk. Ik begrijp heel goed dat je boos wordt als je een paar feiten leest die niet voor de hele markt gelden. Maar ik ben een stuk gelukkiger teruggekomen van onze documentaire reis. We moeten ons richten op de positieve kanten. Er zijn zoveel positieve ontwikkelingen gaande. We bekijken de situatie vanuit ons Europese perspectief, maar we vergeten dat het anders werkt in Afrika of Zuid-Amerika.

Dus je kijkt er vrij positief naar?

"Ja, we moeten gefocust blijven op de positieve dingen en onszelf belangrijke vragen stellen.
Kan het duurzaam worden gedaan? Ja. Het vereist alleen wat meer werk.
Hebben we het nodig? Ja. Het is een van de meest voedzame vruchten ter wereld.
Waarom zouden we het dan niet doen? Ik kijk liever naar verbeteringen in oplossingen. We willen allemaal hetzelfde, maar de manier waarop we met de situatie omgaan verschilt soms."

Ik las dat jullie met Nature’s Pride samenwerken aan verbeteringen in de supply-chain, hoe doen jullie dat?

"Voor ons is het belangrijk dat we milieuvriendelijke en duurzaam geteelde avocado's hebben. Dat vereist ook het hebben van de juiste certificeringen, het goed behandelen van het personeel, et cetera. Nature's Pride is onze leverancier en we hebben een goede relatie met hen. Zij brengen ons in contact met telers en we leren van hen hoe alles werkt. Als we kansen zien, helpen ze ons graag en dat is geweldig! We delen dezelfde visie: we kan verbeteren en we moet verbeteren. Als iemand het kan, zijn wij het, die samenwerken. Ik zie dat we blijven verbeteren in de toekomst."


Wat moet er gebeuren om de industrie te verduurzamen?

"Wat hebben we nodig? Veel educatie: zowel aan de kant van de boeren en telers, als aan de kant van de consument. U kwam hier ook met het idee dat u 2000 liter water per avocado nodig heeft, maar waar haalt u die informatie vandaan? Hoe werkt het eigenlijk? Kijk eens goed naar die dingen! Dat hebben we zelf gedaan, en we zijn erachter gekomen dat er niet genoeg informatie is. Het is niet concreet, of het is verouderd. Door inhoud te creëren en te delen, zijn we ook een bron van informatie."

Je merk is fantastisch en je hebt een impact kunnen maken in de toeleveringsketen. Een indrukwekkende prestatie! Wat is uw tip voor jonge ondernemers die een gelijkaardige mijlpaal willen bereiken?

“Wij willen dit zo doen. Dat doen we goed en ik denk dat het merk, de uitvoering en alles wat we eromheen doen, mensen interesseert. Dit komt niet vanuit de tekentafel maar vanuit ons hart. Ook als er geen media zou bestaan, zouden we het zo doen. En dát is het ding, je kan ’t willen maar je moet het ook doen en dan zie je vanzelf wel wat er gebeurt.”

 

Dit komt niet van de tekentafel, maar van ons hart. Zelfs als de media niet bestond, zouden we het op deze manier doen."

 

Een laatste vraag, avocado’s in verpakkingen in de supermarkt. Daar stoor ik me enorm aan. Heb je een tip voor de supermarktketens die dit doen? Zoals de eetrijpe avocado’s van de Albert Heijn?

“Plastic verpakkingen rondom avocado’s zijn uiteindelijk overbodig. Er zijn zoveel manieren om packaging te doen. Plastic is echt overbodig. Ergens begrijp ik wel dat ze een avocado willen beschermen met verpakkingen, de schil beschermt het fruit wel, maar als de avocado een stoot krijgt wordt ‘ie bruin van binnen. Dat hebben veel andere vruchten niet. Veel meer mensen knijpen ook in avocados die niet verpakt zijn… dus worden die ook sneller bruin. Ik zeg niet dat ze helemaal geen verpakkingen meer moeten doen, maar we kunnen vast wel iets beters verzinnen toch?.”


The Avocado Show is een jong bedrijf dat hard groeit, en daardoor veel positieve impact kan creëren binnen de keten. Ron vertelde dat er nog meer duurzame verrassingen aankomen, dus stay tuned!